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Mapa Político-Físico de Oceanía

Oceanía, continente que comprende la mayoría de las islas del océano Pacífico y está bañado al oeste por las aguas del océano Índico. Las subdivisiones tradicionales de las islas de Oceanía son Melanesia, Micronesia y Polinesia, definidas por su situación geográfica y las características físicas y culturales de sus habitantes. Según la Organización de las Naciones Unidas, Oceanía también incluye el territorio insular de Australia y Nueva Zelanda. Algunos países consideran que Australia es un continente o isla-continente y llaman ‘Islas del Pacífico’ a lo que otros consideran el resto de Oceanía.

Oceanía es el continente menos poblado, exceptuando la deshabitada Antártida: en 2006 se estimaba una población de 34 millones de habitantes (menos del 1% de la población mundial); y también el menos densamente poblado: la densidad demográfica promedio ronda los 4 hab/km2. La población se reparte de forma muy desigual: Australia, Nueva Zelanda y Papúa-Nueva Guinea concentran más del 90% de la población continental, y existen numerosas islas deshabitadas.

Con unos 9 millones de km2, es el continente de menor extensión, aunque, si se cuentan sus dimensiones oceánicas, cubre cerca del 35% de la superficie terrestre. Se encuentra casi por entero en el hemisferio sur, atravesada por el ecuador y la línea internacional de cambio de fecha.

Oceanía cuenta con miles de islas. Solo cuatro son de gran tamaño: Australia (86% de la superficie continental), que es la más extensa de la Tierra; Nueva Guinea, cuya parte occidental forma parte de Asia; y las dos islas que conforman Nueva Zelanda, la isla del Norte y la isla del Sur. Hay miles de pequeñas islas e islotes diseminados por el Pacífico, la mayor parte arrecifes coralinos de origen volcánico, que se agrupan en los tres grandes conjuntos insulares conocidos como Micronesia, Melanesia y Polinesia.

La altitud media de Oceanía es baja: 340 metros. En Australia predominan las llanuras y mesetas bajas, y la isla alberga el único conjunto montañoso de importancia continental: la Gran Cordillera Divisoria. Nueva Guinea y las islas de Nueva Zelanda son de relieves accidentados y algunas cumbres superan los 4.000 metros. Hay algunas islas del Pacífico que son montañosas, con volcanes activos, como Samoa o Hawai, y otras más bien bajas, que pueden formar atolones, como los denominados atolones del Pacífico, entre los que destaca el atolón Kwajalein. Por Micronesia se extiende la fosa de las Marianas, donde se ha sondeado el punto más profundo de la Tierra, el Challenger Deep, al suroeste de la isla de Guam.

Solo puede hablarse de verdadera red hidrográfica en las islas más grandes. El mayor sistema fluvial del continente es el formado por el Murray-Darling, en Australia, que cuenta con numerosos afluentes de carácter estacional. Los ríos de Nueva Guinea y Nueva Zelanda son cortos y algunos aumentan su caudal por la presencia de glaciares.

A excepción de Nueva Zelanda y una parte de Australia, de clima templado o desértico, en las islas de Oceanía predomina el clima cálido debido a su localización intertropical (por ejemplo, es ecuatorial en Nueva Guinea y tropical en Hawai). Las precipitaciones son abundantes en las costas orientales de las islas montañosas, expuestas a los vientos alisios, mientras que las costas occidentales, a sotavento, sufren una mayor aridez. Son frecuentes los tifones.

El aislamiento de las tierras oceánicas explica la peculiaridad de la vegetación y la fauna, sobre todo la australiana, entre la que destacan el género Eucalyptus y la presencia de marsupiales, desaparecidos en el resto del planeta. El taro es una planta característica de la zona tropical y en las costas ecuatoriales abundan los manglares y cocoteros. Debido a la insularidad y el aislamiento, todas las islas cuentan con numerosos endemismos.

Oceanía está formado por 14 estados independientes y un gran número de territorios dependientes de otros países como Estados Unidos, Reino Unido o Francia.