Química/Peso molecular

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El cálculo del peso molecular (en el caso de las moléculas) o peso-fórmula (en el caso de las sales) es fácil.

Tomamos la fórmula de un compuesto como el cloruro de sódio, tomamos los pesos atómicos de los elementos que lo componen y multiplicamos cada peso atómico por el subíndice que corresponde al elemento según la fórmula. Veamos, como ejemplo, el caso de la sal de mesa, cloruro de sodio (NaCl) que corresponde a un compuesto iónico, una sal. Los pesos atómicos de los elementos son: Na= 22,9898 y Cl= 35.5. Según la fórmula, tenemos un subíndice igual a 1 en ambos casos. Entonces hagamos una tabulación:

Na 22,9898 \times 1 = 22,9898

Cl 35.5 \times 1 = 35.5

Suma 58.4898 g/mol

Pero hemos citado una sustancia que contiene enlaces iónicos, de modo que en ella no existen moléculas "verdaderas", sino asociaciones tridimensionales de iones, que se reúnen según ciertas reglas eléctricas y geométricas. La representación NaCl solamente nos indica que hay un ión (Na)+ por cada ión (Cl)-, y por eso lo que se ha hallado es el peso-fórmula del material.

Intentemos con el azúcar, una molécula orgánica compuesta por 12 carbonos, 22 hidrógenos y 11 oxígenos: C_{12}H_{22}O_{11}, y hacemos la siguiente tabulación:

C 12.0 \times 12 = 144.0

H 1.0 \times 22 =  22.0

O 16.0 \times 11  = 176.0

Suma 342.0 g/mol.

Aunque hemos utilizado el término "peso molecular" debido a su uso extendido, la expresión científicamente correcta es "masa molecular". El peso es una fuerza, es decir una cantidad vectorial que posee módulo, dirección y sentido y depende del campo gravitacional en el que se encuentre inmerso. La masa, en cambio es un escalar y es independiente del campo gravitacional. Si la masa se expresa sin unidades se denomina "masa molecular relativa", mientras que si la unidad es "g/mol" recibe el nombre de "masa molar".